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As the world turns its eyes to the Middle East yet again to see how the ceasefire between the Turkish military and the Kurdish forces of Northern Syria play out, the LAFF team felt it necessary to take a closer look at the events leading up to the incursion and the possible future consequences of Turkish aggression in the region. In order to do so, it must first be understood where exactly is Rojava and what is its geostrategic importance.

ROJAVA

Rojava is a region in Northern Syria that has traditionally been inhabited by the Kurdish population, but is also home to many Syrian minorities such as the Assyrians, Armenians, Circassians, Yazidis, Muslims and Christians[1].In 2012, while the Assad government was occupied with the civil war in the South, a new government was set up in the Rojava region in Northern Syria[2]. This decentralised government,  led by the Kurdish Syrian Democratic Council, has been set up on the basis of feminism, egalitarianism and ecology where women have veto power in all legislative decisions and occupy fifty percent of all governmental roles, government is broken down into local councils and communes where direct democracy is at play and all food is sourced from farming cooperatives[3]

The military arm of the Syrian Democratic Council, the Syrian Democratic Forces (SDF) (primarily consisting of the Kurdish branch the People’s Protection unit (YPG)) have been instrumental in the struggle against ISIS as they were at the forefront of the battle and had allied themselves with US troops fighting in the area[4]

THE TURKISH INVASION

On 9th October 2019 Turkey launched Operation “Peace Spring,” an offensive into the Rojava region of Northern Syria[5]. Turkey cites the YPG’s connection with the PKK (Turkey’s Kurdish separatists party) which is regarded by the Erdogan government as a terrorist group) as proof of terrorist connection[6], and hopes to create a ’safe zone’ 30km deep along the Syrian border free from any form of Kurdish governmental forces, where they plan to resettle the 3.6 million Syrian refugees currently residing in Turkey[7].

This is not the first time that Turkey has challenged the sovereignty of Syria’s northern regions during the war; in 2017 they launched an offensive in the Idlib region and more recently they occupied the region of Afrin[8]. Operation “Olive branch,” as the Afrin invasion was known, resulted in the death of approximately 500 civilians and the displacement of 167 000 people[9]. The displacement led to a dramatic demographic shift in the region, with houses and property owned by Kurds seized by the Turkish backed jihadists and their militia Free Syrian Army (FSA) and an imposed ban on the Kurdish language and culture[10].

The current invasion of Rojava has been catastrophic for the local population, with 710 000 of the 3 million population that was already displaced due to the civil war now facing further uncertainty[11]. Within two week the conflict has resulted in an additional 180 000 people displaced, including 74 000 children according to UNICEF and the International Rescue Committee predicting a further displacement of 400 000 people in the immediate future. Airstrikes and mortar bombings have targeted Syrian schools, medical centres as well as the Alouk water tank which provided water to 400 000 residents[12]. These actions have been reported by Amnesty International as war crimes and the indiscriminate use of force against civilians, leading to the death of 218 Syrians including 18 children, is gravely concerning, with reports stating that Turkey are unable or unwilling to reign in their funded militias[13]. The need for humanitarian assistance is dire, as aid agencies have all evacuated[14] as the conflict progressed and the number of people needing humanitarian assistance currently at more than a million[15].

ISIS THREAT

Turkey’s incursion has brought about a new concern that the 12 000 ISIS prisoners kept in cells guarded by the YPG may escape while the Kurdish forces are distracted by the incoming invasion[16]. International Crisis Group has warned that the instability in the region could lead to a reemergence of ISIS in the area[17]. Additionally there are currently 100 000 people who are family of the prisoners that are kept in IS camps with lack of access to clean water and healthcare facilities, which have led to the deaths of 340 children from preventable diseases[18]. With most countries refusing to repatriate family members of ISIS, their lives have also been caught in the crossfires. 

CEASEFIRE

On the 18th October 2019 after many talks, a ceasefire was established between Turkish armed forces and the Syrian Democratic Forces of Rojava[19]. Despite heavy shelling on the first day of the ceasefire by Turkey in the border town of Ras Al-Ayn, the ceasefire has remained for the subsequent days[20]. Turkey is adamant that this is merely a ‘pause’ and it will continue its military operations until all Kurdish forces retreat from their homeland along the 444 km border until Iraq[21]. The Kurdish forces also refuse to back down, declining to abandon their homeland.

Turkey’s actions have led to varied responses across the international community; France, the Netherlands, Norway, Finland and Germany have pledged to cease supplying Turkey with arms for the duration of the conflict and EU Council president Donald Tusk has condemned Turkey for its suppression of the Syrian Kurds but the United Nations Security Council have been thwarted in its attempts to condemn Turkey by ally Russia[22]. Turkey’s president Erdogan has been threatening Europe that if their actions are labelled an ‘occupation’ Turkey will not hesitate to unleash their population of refugees into Europe which was met with a promise of using force against the refugees by Hungarian leader Viktor Orban[23]

CONCLUSION

The fate of the Syrian Kurds are at a precarious state, and greater awareness of their situation as well as a more coordinated response to condemn Turkey’s aggression is needed. This conflict puts into jeopardy one of the world’s greatest experiments in democracy as well as potentially creating a further refugee crisis, tearing the cohesiveness of North Syria’s heterogeneous society by Turkey’s forced “Arabization” of the area, and most importantly creating the death and disruption to countless civilians’ lives. While hope looks bleak, we must all unite against this injustice and only then can we rid the world of such repression and unnecessary cruelty. 

Ocupación de Rojava

Mientras el mundo vuelve los ojos al Medio Oriente una vez más para ver cómo la cesación del fuego entre el ejército turco y las fuerzas kurdas del norte de Siria se desarrolla, el equipo de las FAL consideró necesario examinar más detenidamente los acontecimientos que condujeron a la incursión y las posibles consecuencias futuras de la agresión turca en la región. Para hacerlo, primero hay que entender dónde está exactamente Rojava y cuál es su importancia geoestratégica.

ROJAVA

Rojava es una región en el norte de Siria que tradicionalmente ha sido habitada por la población kurda, pero también es el hogar de muchas minorías sirias como los asirios, armenios, circasianos, yazidíes, musulmanes y cristianos[1]. En 2012, mientras el gobierno de Assad estaba ocupado con la guerra civil en el sur, se estableció un nuevo gobierno en la región de Rojava, en el norte de Siria[2]. Este gobierno descentralizado, dirigido por el Consejo Democrático Sirio Kurdo, se ha establecido sobre la base del feminismo, igualitarismo y ecología donde las mujeres tienen poder de veto en todas las decisiones legislativas y ocupan el cincuenta por ciento de todas las funciones gubernamentales, El gobierno se divide en ayuntamientos y comunas donde la democracia directa está en juego y toda la comida proviene de cooperativas agrícolas[3]

El brazo militar del Consejo Democrático Sirio, las Fuerzas Democráticas Sirias (FDS) (compuesta principalmente por la rama kurda, la Unidad de Protección del Pueblo (YPG)) han sido fundamentales en la lucha contra el ISIS, ya que estaban a la vanguardia de la batalla y se habían aliado con las tropas estadounidenses que luchaban en la zona[4].

LA INVASIÓN TURCA 

 El 9 de octubre de 2019 Turquía lanzó la Operación Primavera de Paz, una ofensiva en la región de Rojava, en el norte de Siria[5]. Turquía cita la conexión del YPG con el PKK (partido separatista kurdo de Turquía), considerado por el gobierno de Erdogan como un grupo terrorista) como prueba de la conexión terrorista[6], y espera crear una zona segura a 30 km de profundidad a lo largo de la frontera siria libre de toda forma de fuerzas gubernamentales kurdas, donde planean reasentar a los 3,6 millones de refugiados sirios que actualmente residen en Turquía[7].

Esta no es la primera vez que Turquía ha desafiado la soberanía de las regiones septentrionales de Siria durante la guerra; en 2017 lanzaron una ofensiva en la región de Idlib y más recientemente ocuparon la región de Afrin[8]. La operación “Rama de olivo”, como se conoció en la invasión de Afrin, provocó la muerte de unos 500 civiles y el desplazamiento de 167.000 personas[9]. El desplazamiento condujo a un cambio demográfico dramático en la región, con casas y propiedades de los kurdos confiscadas por los yihadistas apoyados por Turquía y su milicia Ejército Sirio Libre (FSA) y una prohibición impuesta sobre el idioma y la cultura kurdos[10].

La actual invasión de Rojava ha sido catastrófica para la población local, con 710.000 de los 3 millones de habitantes que ya estaban desplazados debido a la guerra civil ahora enfrentan mayor incertidumbre[11]. En el plazo de dos semanas, el conflicto ha provocado el desplazamiento de otras 180.000 personas, incluidos 74.000 niños, según el UNICEF y el Comité Internacional de Rescate, lo que predice un nuevo desplazamiento de 400.000 personas en un futuro inmediato. Los ataques aéreos y los bombardeos con morteros se han dirigido contra escuelas, centros médicos y el tanque de agua de Alouk, que abastecía de agua a 400.000 residentes[12]. Amnistía Internacional ha denunciado estas acciones como crímenes de guerra y el uso indiscriminado de la fuerza contra civiles, que han provocado la muerte de 218 sirios, incluidos 18 niños, expresa su profunda preocupación por los informes que indican que Turquía no puede o no quiere reinar en sus milicias financiadas[13]. La necesidad de asistencia humanitaria es acuciante, ya que todos los organismos de asistencia han sido evacuados[14] a medida que avanzaba el conflicto y el número de personas que necesitaban asistencia humanitaria ascendía actualmente a más de un millón[15].

ISIS AMENAZA

La incursión de Turquía ha suscitado una nueva preocupación de que los 12.000 prisioneros del ISIS mantenidos en celdas vigiladas por el YPG puedan escapar mientras las fuerzas kurdas se distraen ante la invasión que se avecina[16]. International Crisis Group ha advertido que la inestabilidad en la región podría llevar a un resurgimiento del ISIS en la zona[17]. Además, en la actualidad hay 100.000 personas que son familiares de los presos que permanecen en campamentos de la Sociedad de la Información sin acceso a agua potable ni a servicios de atención de la salud, lo que ha provocado la muerte de 340 niños por enfermedades prevenibles[18]. Como la mayoría de los países se niegan a repatriar a familiares del ISIS, sus vidas también se han visto atrapadas en los fuegos cruzados. 

ALTO EL FUEGO

El 18 de octubre de 2019, después de numerosas conversaciones, se estableció una cesación del fuego entre las fuerzas armadas turcas y las Fuerzas Democráticas Sirias de Rojava[19]. A pesar de los intensos bombardeos efectuados el primer día de la cesación del fuego por Turquía en la ciudad fronteriza de Ras Al-Ayn, la cesación del fuego se ha mantenido durante los días siguientes[20]. Turquía insiste en que se trata simplemente de una pausa y continuará sus operaciones militares hasta que todas las fuerzas kurdas se retiren de su patria a lo largo de la frontera de 444 km hasta el Iraq[21]. Las fuerzas kurdas también se niegan a retroceder, negándose a abandonar su patria.

Las acciones de Turquía han dado lugar a diversas respuestas en toda la comunidad internacional; Francia, los Países Bajos, Noruega, Finlandia y Alemania se han comprometido a dejar de suministrar armas a Turquía durante el conflicto y el Presidente del Consejo de la UE, Donald Tusk, ha condenado a Turquía por su represión de los kurdos sirios, pero el Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas han sido frustrados en sus intentos de condenar a Turquía por parte de Rusia aliada[22]. El presidente de Turquía, Erdogan, ha estado amenazando a Europa con que si sus acciones son etiquetadas como una ocupación, Turquía no dudará en liberar a su población de refugiados en Europa, que recibió la promesa de usar la fuerza contra los refugiados por El líder húngaro Viktor Orban[23].

CONCLUSIÓN

El destino de los kurdos sirios se encuentra en un estado precario, y se necesita una mayor conciencia de su situación, así como una respuesta más coordinada para condenar la agresión turca. Este conflicto pone en peligro una de las mayores experiencias de democracia del mundo, así como la posibilidad de crear una nueva crisis de refugiados, desgarrando la cohesión de la heterogénea sociedad del norte de Siria por la forzada arabización de Turquía de la zona, y lo más importante, la creación de la muerte y la interrupción de innumerables civiles’ vidas. Si bien la esperanza parece sombría, todos debemos unirnos contra esta injusticia y sólo entonces podremos librar al mundo de tal represión y crueldad innecesaria.

Sources

[1] https://itsgoingdown.org/interview-with-the-internationalist-commune-in-rojava-facing-the-threat-of-invasion/

[2] https://newint.org/features/2019/10/11/assault-rojava

[3] ibid

[4] https://www.jacobinmag.com/2019/10/rojava-syria-erdogan-turkey-united-states-military

[5] https://www.hrw.org/news/2019/10/11/turkey/syria-civilians-risk-syria-operation

[6] https://www.jacobinmag.com/2019/10/rojava-syria-erdogan-turkey-united-states-military

[7] https://www.theguardian.com/commentisfree/2019/oct/13/observer-view-on-syria-new-horror-foretold-shames-us-all

[8] https://www.genocidewatch.com/single-post/2019/10/08/Genocide-Watch-Turkey-is-planning-genocide-and-crimes-against-humanity-in-Northeastern-Syria?fbclid=IwAR2Xp7zcDFjxu8yOCDhxfAIuvLk_k14t0zBnh_P3KoWbpSxZ7Qb89OmjQ7w

[9] ibid

[10] https://www.jacobinmag.com/2019/10/rojava-syria-erdogan-turkey-united-states-military

[11]https://www.humanitarianresponse.info/sites/www.humanitarianresponse.info/files/documents/files/statement_alouk-en_.pdf

[12] https://www.bbc.com/news/world-middle-east-50041239

[13] https://www.haaretz.com/middle-east-news/syria/syria-turkey-kurds-trump-1.7973896

[14] https://www.theguardian.com/commentisfree/2019/oct/13/observer-view-on-syria-new-horror-foretold-shames-us-all

[15] https://www.humanitarianresponse.info/sites/www.humanitarianresponse.info/files/documents/files/statement_alouk-en_.pdf

[16] https://newint.org/features/2019/10/11/assault-rojava

[17] https://www.crisisgroup.org/middle-east-north-africa/eastern-mediterranean/syria/207-averting-isis-resurgence-iraq-and-syria

[18] https://www.hrw.org/news/2019/10/11/turkey/syria-civilians-risk-syria-operation

[19] https://www.haaretz.com/middle-east-news/syria/syria-turkey-kurds-trump-1.7973896

[20] https://www.middleeasteye.net/news/death-toll-mounts-thousands-flee-turkish-bombardment-syria

[21] https://www.haaretz.com/middle-east-news/syria/syria-turkey-kurds-trump-1.7973896

[22] ibid

[23] ibid