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Every month at LAFF HQ we dedicate a Friday afternoon to a discussion or a debate in order to engage with wider issues outside of the office. Last Friday, we decided to be in keeping with #FridaysforFuture and discuss the pressing climate change emergency. We all hail from different continents so thought this would be a great opportunity to exchange insight and engage with the latest updates from various corners of the world. To see how our respective countries rated, we took a look at the Climate Action Tracker; an independent scientific analysis that tracks government climate action and measures it against the globally agreed Paris Agreement aim of holding warming well below 2°C, and pursuing efforts to limit warming to 1.5°C[1]. The ratings range from role model to critically insufficient, with most countries falling under insufficient (the UK and Australia came under this rating). Colombia is not included, China is ranked as highly insufficient, and the US comes in top with the worst rating possible: critically insufficient. 

So, why is the US ranked so poorly? Carla talked us through some recent developments. Rather than an impending dystopian nightmare, extreme climate change has already hit the US. Lakes like Hopatcong in New Jersey no longer freeze over enough for ice fishing or skating, there are more frequent and severe hurricanes, and many of the lower forty-eight states are approaching or have reached a 2°C temperature rise[2]. It’s only predicted to get worse – the Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) forecast a temperature rise of between 2.5 – 10°F over the next century. It doesn’t help that current President Trump opposes climate policies and plans to pull out of the Paris Climate Agreement in 2020. Individual states are trying to implement their own plans, but with varying success. Trump is not making it easy for them. He recently denied California the ability to set higher energy efficiency standards for auto manufacturers compared to the rest of the states. The good news is that there has been a 40% decline in coal power generation over the last decade which accounted for 75% of the carbon emissions reduction in the US.  Lower natural gas prices and growth in the wind and solar industries are credited with this decrease in the dependence on coal.

Next, Marcela took a look at what’s happening in Colombia and on a larger scale, in South America. In Colombia, Rodrigo Botero (the director of the Foundation for the Conservation and Sustainable Development) carries out evaluations every 40 days in the Amazon and has confirmed that we are teetering on the brink of a crisis, where soon we will have a dry, deforested region without any vegetation[3]. Climate change in South America is particularly debilitating because it threatens to undermine the fight against poverty. It is undoubtedly the poorest members of society who suffer the most from natural disasters, food shortages, lack of water and other health risks that climate change can bring[4]. While politicians throughout the region have played an important role in larger international discussions, progress in countries is severely limited by many factors. These include accelerated urbanization, insufficient infrastructure for access to portable water and sanitation, economic instability, and excessive public debt[5].

Living in Cusco has been particularly interesting with regard to observing climate change in action. Peru is one of the most bio-diverse countries in the world and this makes it particularly vulnerable to the effects. Carla pointed out the difference in photos that she took at Lake Humantay five years ago compared to recent photos taken by other volunteers. In the past, the glacier extended from the mountain all the way down to the lake where as now, it is barely visible. During my stay here over the past couple of months, we’ve also seen an unprecedented number of wildfires – 142 were reported in Peru in July and August, with the majority (32) happening in Cusco[6]. The Amazon rainforest wildfires came to the world’s attention last month, but there has also been significant damage done to Paraguay’s Pantanal and four million acres of land destroyed in Bolivia since May[7] which has not garnered the same deserved media traction.

Lake Humantay 5 years ago
Lake Humantay October 2019

For Australia, Sim looked at the Liberal Government’s policies and to what extent they are compatible they are with climate change action. They have repealed the carbon tax (which had successfully reduced the CO2 production by 1.4% in 2013), reduced climate science funding, cut effective climate change programs and rejected expert advice of leading bodies. Rather than phasing out coal, they are investing in twelve new coal/gas projects with taxpayer funds. Their plan to reduce emissions by 28% by 2020 has little backing in policy. This approach means that heatwaves are becoming more common and severe, droughts are the worst on record, there are greater bush fires and the oceans are getting warmer and more acidic.

The mass bleaching of the Great Barrier Reef has already left 30% of coral dead and irretrievable. There is predicted to be an increase of 5°C by 2090 (which usually only occurs over the course of 5000 years). However, hope is not completely lost: real change is coming from state and local government as well as the general population. South Australia is leading the world in renewable investment, they have one of the largest solar panel fields and one of the largest lithium batteries worldwide. Victoria has banned fracking and is giving away free LED bulbs, and there has been over a 50% increase in sales for solar panels and water tanks since 2018. 

To follow, Meichen talked about climate change in China. China often faces intense criticism for its role in propagating global warming. However, while it is the world’s largest emitter of greenhouse gases in the apparel sector, 72% of this is for exports, so it is difficult to hold China solely responsible. In 2011, the government made huge progress with the initiation of a national plan which included halting the growth of coal consumption. However, due to economic slowdown and a trade war during late 2018, some of these restrictions on steel and cement were relaxed and coal consumption picked up again.

Water pollution is also a serious issue in China. 85% of the water in Shanghai’s major rivers was declared undrinkable in 2015 (and 56.4% was unfit for any purpose). This often stems from the demand for cheap goods in China – multinational companies ignore their suppliers’ environmental practises. A lot of water pollution can also be attributed to the South North Water Transfer Project. This project was originally pioneered by Mao to divert water from the Yangtze river as 80% of the water in China is in the south. This $79bn project hasn’t just been costly in the economic sense: it has caused endless environmental damage, wreaked havoc with marine habitats and caused the forced relocation of hundreds of thousands of people. As the project supplies over half the drinking water in Beijing, it looks unlikely to be abandoned any time soon.

Finally, we come to the UK. While this blog is being written, thousands of people are occupying various parts of London to demand that politicians tell the truth about the climate and ecological emergency. Over a thousand people were arrested in the first week of the protests[8]. This movement, Extinction Rebellion, was established in May 2018 in the UK but has since spread worldwide. The environmental activists are also demanding that the government must act now to halt biodiversity loss and reduce greenhouse gas emissions to net-zero by 2025[9]. This target is labelled as overambitious by some, as the official policy of the current conservative government is to reach net-zero by 2050.

To achieve this, the government will focus on pushing technology improvements like LED lightbulbs, hydrogen central heating instead of gas, and electric cars. Boris Johnson recently announced a £1.2bn fund for climate and endangered species, with £1bn of this dedicated to technological innovation[10]. Yet, ironically, they are still opening new coal mines, extending Heathrow airport and going ahead with fracking. Labour (the opposition party) recently came out to challenge them with their proposal to reach net-zero by 2030, in keeping with the Green New Deal Group’s suggestions (click here to read more about their principles and proposals). Although this would be an improvement, it still falls short of the action that Extinction Rebellion wants to see.

While it seems that the future is bleak, hope can be gleamed from civilian action and grass-root movements. From local governments and ordinary people who are taking it upon themselves to push forward change. Over 7.5 million people in over 180 countries have participated so far in the recent #FridaysforFuture climate strikes, and they’re not over yet. 

We need everyone to get involved and for this to happen, perhaps Greta Thunberg is right. We shouldn’t focus on hope. We need everyone to act as if their house is on fire – because it is.

Cambio Climático Alrededor Del Mundo

Cada mes en la sede central de LAFF, dedicamos un viernes por la tarde a una discusión o debate para abordar temas más amplios fuera de la oficina. El viernes pasado, decidimos estar en acuerdo con #ViernesParaElFuturo y discutir la urgente emergencia del cambio climático. Todos venimos de diferentes continentes, así que pensamos que esta sería una gran oportunidad para intercambiar ideas sobre las políticas y los últimos avances en nuestras respectivas regiones. Para ver cómo calificaron nuestros respectivos países, echamos un vistazo al Climate Action Tracker; un análisis científico independiente que rastrea la acción climática del gobierno y lo mide contra el objetivo del Acuerdo de París acordado a nivel mundial de mantener el calentamiento debajo de los 2°C y perseguir esfuerzos para limitar el calentamiento a 1.5°C[1]. Las calificaciones van desde ‘modelo’ a seguir hasta ser ‘críticamente insuficientes’, con la mayoría de los países cayendo en ‘insuficientes’ (el Reino Unido y Australia se clasificaron bajo esta calificación). Colombia no está incluida, China está clasificada como altamente insuficiente y Estados Unidos ocupa el primer lugar con la peor calificación posible: críticamente insuficiente.

Entonces, ¿por qué Estados Unidos está tan mal clasificado? Carla nos habló sobre algunos desarrollos recientes. En lugar de una pesadilla distópica inminente, el cambio climático extremo ya ha afectado a los Estados Unidos. Lagos como Hopatcong en Nueva Jersey ya no se congelan lo suficiente como para pescar o patinar sobre hielo, hay huracanes más frecuentes y severos, y muchos de los cuarenta y ocho estados más bajos se están acercando o han alcanzado un aumento de temperatura de 2°C[2]. Y va a empeor: el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) pronosticó un aumento de temperatura de entre 2.5 y 10°F durante el próximo siglo. No ayuda que Presidente Trump se oponga a las políticas climáticas y retirará del Acuerdo Climático de París en 2020. Los estados individuales están tratando de implementar sus propios planes, pero con un éxito variable. Trump no les está facilitando las cosas. Recientemente negó a California la capacidad de establecer estándares de eficiencia energética más altos para los fabricantes de automóviles en comparación con el resto de los estados. La buena noticia es que ha habido una disminución del 40% en la generación de energía de carbón en la última década, lo que representó el 75% de la reducción de emisiones de carbono en los Estados Unidos. Los bajos precios del gas natural y el crecimiento en las industrias eólica y solar se atribuyen a esta disminución en la dependencia del carbón.

Para continuar, Marcela echó un vistazo a lo que está pasando en Colombia y en América del Sur. En Colombia, Rodrigo Botero (director de la Fundación para la Conservación y el Desarrollo Sostenible) hace sobrevuelos cada 40 días en la región amazónica y confirma que estamos al borde de una crisis, donde pronto tendremos una región deforestada, seca, y sin vegetación[3]. El cambio climático en América del Sur es particularmente debilitante porque amenaza a socavar la lucha contra la pobreza. Sin duda, son los miembros más pobres de la sociedad los que más sufren los desastres naturales, la escasez de alimentos, la falta de agua y otros riesgos para la salud que el cambio climático puede traer[4]. Los políticos de la región han desempeñado un papel importante en las discusiones internacionales, pero el progreso en los países está severamente limitado por acelerada urbanización, infraestructura insuficiente para el acceso al agua potable y el saneamiento, inestabilidad económica y deuda pública excesiva, entre otros factores[5].

Mi tiempo en Cusco ha sido particularmente interesante para observar el cambio climático en acción. Perú es uno de los países con mayor biodiversidad del mundo y esto lo hace particularmente vulnerable a los efectos. Carla señaló la diferencia en las fotos que tomó en Laguna Humantay hace cinco años en comparación con las fotos recientes tomadas por otros voluntarios. En el pasado, el glaciar se extendía desde la montaña hasta el lago, mientras que ahora se ha derretido mucho. Durante mi estadía aquí en los últimos meses, también hemos visto un número sin precedentes de incendios forestales: 142 fueron reportados en Perú en julio y agosto y la mayoría (32) ocurrieron en Cusco[6]. Los incendios forestales de la selva amazónica llamaron la atención del mundo el mes pasado, pero también se han sido daños importantes en el Pantanal de Paraguay y cuatro millones de acres de tierra han sido destruidos en Bolivia desde mayo[7], que no ha ganado el mismo terreno en los medios de comunicación.

Lago Humantay hace 5 años
Lago Humantay en Octubre 2019

Para Australia, Sim analizó las políticas del gobierno liberal que están incompatibles son con acción del cambio climático. Han derogado el impuesto al carbono (que había reducido con éxito la producción de CO2 de 1.4% en 2013), recortó la financiación de la ciencia climática, redujo los programas efectivos de cambio climático y rechazó el asesoramiento de expertos de los principales organismos. En lugar de eliminar el carbón, están invirtiendo en doce nuevos proyectos de carbón/gas con fondos de los contribuyentes. Su plan para reducir las emisiones de 28% para 2020 no tiene respaldo en las políticas. Este significa que las olas de calor se están volviendo más comunes y severas, las sequías son las peores registradas, hay mayores incendios forestales y los océanos se están volviendo más cálidos y ácidos.

El blanqueamiento masivo de la Gran Barrera de Coral ya ha dejado el 30% de los corales muertos e irrecuperables. Se prevé un aumento de 5°C para 2090 (que generalmente solo ocurre en el transcurso de 5000 años). Sin embargo, la esperanza no se pierde por completo: el cambio real proviene del gobierno estatal y local, así como de la población en general. Australia del Sur lidera el mundo en inversión renovable, tiene uno de los mayores campos de paneles solares y una de las baterías de litio más grandes del mundo. Victoria ha prohibido el fracking y está regalando bombillas LED gratuitas, y ha habido un aumento de más del 50% en las ventas de paneles solares y tanques de agua desde 2018.

Además, Meichen habló sobre algunos temas de China. China enfrenta intensas críticas por su papel en el calentamiento global. Sin embargo, es el mayor emisor de gases de efecto invernadero del mundo en el sector de la confección, pero el 72% de estos son para exportaciones, por lo que es difícil responsabilizar a China únicamente. En 2011, el gobierno hizo grandes progresos con el inicio de un plan nacional que incluía detener el crecimiento del consumo de carbón. Sin embargo, debido a la desaceleración económica y una guerra comercial a fines de 2018, algunas de estas restricciones sobre el acero y el cemento se relajaron y el consumo de carbón se recuperó nuevamente.

La contaminación del agua también es un problema serio en China. El 85% del agua en los principales ríos de Shanghai se declaró no potable en 2015 (y el 56.4% no era apto para ningún propósito). Esto a menudo se deriva de la demanda de productos baratos en China: las compañías multinacionales ignoran las prácticas ambientales de sus proveedores. Una gran cantidad de contaminación del agua también se puede atribuir al Proyecto de Transferencia de Agua del Sur al Norte. Este proyecto fue originalmente promovido por Mao para desviar el agua del río Yangtze, porque el 80% del agua en China se encuentra en el sur. Este proyecto de $79 mil millones no solo ha sido costoso en el sentido económico: ha causado un daño ambiental interminable, ha causado estragos en los hábitats marinos y ha provocado la reubicación forzada de cientos de miles de personas. Como el proyecto suministra más de la mitad del agua potable en Beijing, parece poco probable que se abandone pronto.

Finalmente llegamos al Reino Unido. Mientras se escribe este blog, miles de personas están ocupando varias partes de Londres para exigir que los políticos digan la verdad sobre la emergencia clima y ecológica. Más de mil personas fueron detenidos en la primera semana de protestas[8]. Este movimiento, Extinction Rebellion, se estableció en mayo de 2018 en el Reino Unido, pero ahora se ha extendido por todo el mundo. Los activistas ambientales también están exigiendo que el gobierno actúe ahora para detener la pérdida de biodiversidad y reducir las emisiones de gases de efecto invernadero a neta nula para 2025[9]. Algunos señalan que este objetivo es demasiado ambicioso, porque la política oficial del actual gobierno conservador es alcanzar emisiones netas nulas en 2050.

Para lograr esto, el gobierno se centrará en impulsar mejoras tecnológicas como bombillas LED, calefacción central de hidrógeno en lugar de gas y autos eléctricos. Boris Johnson anunció recientemente un fondo de £ 1.2 mil millones para el clima y las especies en peligro de extinción, con £1 mil millones de este dedicado a la innovación tecnológica[10]. Sin embargo, irónicamente, todavía están abriendo nuevas minas de carbón, extendiendo el aeropuerto de Heathrow y siguiendo adelante con el fracking. Labour (el partido de la oposición) recientemente salieron a desafiarlos con su propuesta de alcanzar emisiones netas nulas para 2030, de acuerdo con las sugerencias del Grupo Green New Deal (haga clic aquí para leer más sobre sus principios y propuestas). Esto sería una mejora, aún no es la acción que Extinction Rebellion quiere ver.

Aunque parece que el futuro es sombrío, podemos ver la esperanza en la acción civil y los movimientos de base. En los gobiernos locales y la gente común que están perseverando para el cambio que necesitamos. Hasta ahora, más de 7.5 millones de personas en más de 180 países han participado en las recientes huelgas climáticas #ViernesParaElFuturo, y aún no han terminado.

Necesitamos que todos se involucren y para que esto suceda, tal vez Greta Thunberg tenga razón. No debemos centrarnos en la esperanza. Necesitamos que todos actúen como si su casa estuviera en llamas – porque así es.