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Documentary of the Month: Hija de la Laguna (Daughter of the Lake)

As part of our efforts to understand the context in which we work, the LAFF team get together to watch and discuss documentaries relevant to what we do here in Peru. 

Some images stay with you long after they have passed. The haunted stare of Nélida Ayay as she stands on the shores of the lake nestled in the Andean highlands, speaking to the spirit of the water, is one of those images. It’s a bleak but beautiful scene. 

“Lake Mamayacu, in your insides you keep your gold. Gold can’t be drunk, gold can’t be eaten. Yet for gold, blood is spilt…” It is through the eyes of Nélida that the audience of Hija de la Laguna [Daughter of the Lake] comes to witness the social, cultural, economic and spiritual battle for this lake, its landscape, and the people who depend on it, as it faces annihilation at the hands of a gold mining company. 

The power of this documentary lies in its human face, the shocking events which unfold, and in the capturing of the cosmovision that lies behind the struggle to preserve the lakes of Cajamarca. The director, Ernesto Cabellos, captures a way of life and way of seeing the world which is totally distinct from what we know, but which helps explain the fierce resistance to extraction, not reducible simply to physical and economic needs. 

Hija de la Laguna was released in 2015. Even before it hit cinemas, it was the most anticipated Peruvian-made film in history, garnering over 5 million views of its trailer and winning several awards and accolades from the international film community. Perhaps this seems unusual for a documentary, and especially a documentary about a lake. But the anticipation, in Peru, especially, was fuelled by the memory of the events in Cajamarca in 2012 that the film documents. Cabello captures the socio-economic conflict that occurred when the Yanacocha Mining Company, part US- part Peru-owned, proposed to build a gold mine in the area of the Conga Lakes near Cajamarca. Yanachoca already operates the world’s 6th largest gold mine in the region, with various reports of environmental damage and contamination to the surrounding area. 

The conflict between the company, backed by the state, resulted in the arrest of dozens of local people and at least five deaths. In one scene of the film, we see state police forces brutally cracking down on protesters, including priests, in the centre of Cajamarca following the declaration of a state of emergency by the then President Humalla.

To try to understand the fierceness of the resistance to the mine, Cabello’s film is narrated by Nélida, a young woman from a community which depends on the waters of the Conga lakes to survive, and who returned to university to study law in order to fight against the mining company. Through this perspective, the audience comes to understand that the fight is not merely to preserve a water source necessary for cultivation and drinking, but to protect something far more spiritual and profound: the spirit of the lake, and by extension, Pachamama – mother Earth, nature itself. 

Through her communication with the spirit of the lake, as she makes offerings and prayers to Laguna Mamayacu, Nélida exposes the audience to a way of seeing the world and humans’ connection to nature which seems quite alien to many of us, and which fundamentally challenges the extractivist, capitalist mentality of mining companies and many state governments in Latin America. 

Nélida herself says the film is a chance for people to understand this contact with mother nature, the importance of mother earth and water, the closeness with nature that she and her community share. 

The potential future of the lake and its surroundings is starkly portrayed by contrasting the green valleys of Cajamarca with the almost apocalyptic landscape of El Totoral 

in Bolivia. This is a community which was devastated by the introduction of a mine into the area. Although we see many of the men heading into the mines, it is the woman who narrate this side of the story, and they speak of a community scarred and defeated. The water is gone: just one tap remains for the whole village. Their fields have lost fertility due to lack of water and contamination from the mine. Their families have been destroyed as people move away from such desolation. Here, the arguments for local economic booms from mines appear as hollow as the holes the miners sink into the earth. 

Back in Cajamarca, we see how the mining company employed guards to keep watch and scare local people who live on the land they seek to mine. One old lady, who has lived there all her life, was psychologically and physically terrorised in an attempt to get her to move. As protests grew, the central government imposed a state of emergency, using force to silence local resistance. The climax of the film is a show-down between a group of local indigenous people who set up camp on the shores of the lake, and bus loads of armed police. That day, it was the police who retreated. And eventually, Nélida and her community win the fight: the project was cancelled in 2016.

However, although the community of the Conga lakes won their fight, other communities in Peru continue to defend their land and way of life against extractivist companies. In Arequipa, local people have been striking and protesting against the opening of a new mine, Tia Maria, approved by the government. In Puno, strikers continue to fight another proposed mining project. Elsewhere, as in El Totoral and Yanacocha, communities have lost their battles. Thus, Cabello’s film and Nélida’s insights are more valuable and relevant than ever.

The film forces the audience to weigh the economic, industrial, and ecological value of water and land with the ethical and spiritual elements that permeate the history of the region. Are water, land, spiritual connection with nature worth sacrificing for economic progress and growth? The production house of the film insists that the documentary is not an anti-mining film, but a pro-water film, however, it’s hard not to come away feeling that far too often, large commercial and extractivist interests are prioritised over the interests of local people, of history, tradition, and nature. 

It could be said that Hija de la Laguna does not give a balanced view of events, that we don’t hear the argument for economic growth and opportunities. However, this is the argument we hear far too often. What is valuable about this film is how it gives voice to those who are usually silenced by a media too often biased in favour of metropolitan elites, by a political class (especially in Peru) which seeks economic gain over all else, and by large corporations who see profit as the only priority. 

LAFF is not isolated from the social and economic conflicts caused by extraction industries. Many of our beneficiaries come from zones of social conflict, or areas which have been ecologically scarred by extractivism. The poverty rates we see in Peru are indirectly related to the fact that politicians favour investment in these areas rather than education or health care, while the promises of an economic investment in the local economy are broken as the profits flow outside the country to foreign companies, or into the pockets of corrupt politicians. 

Hija de la Laguna is an extremely valuable insight into an area of conflict which continues to afflict Peru and countries throughout Latin America. It is not an isolated case. The film itself is both stark and beautiful. We would highly recommend watching it to anyone interested in the socio-economic and cultural conflicts surrounding development, rights and extractivism. It’s a LAFF must-watch. Just like Nélida’s haunting stare, its message will stay with you for a long time to come. 

Documental del mes: Hija de la Laguna

Como parte de nuestros esfuerzos para entender el contexto en lo que trabajamos, el equipo de LAFF reúne para ver documentales relevantes a nuestra misión aquí en Perú.

Algunos imágenes te quedan contigo aún después de que hayan pasado. La mirada afligida de Nélida Ayay mientras se para en las orillas de una laguna de las alturas andinas, hablando con el espíritu del agua – esto es uno de esos imágenes imborrables. Es una escena desoladora pero hermosa.

“Laguna Mamayacu, en tus entrañas guardas oro. El oro no se bebe, el oro no se come. Por el oro se derrama sangre, solo cuidándote bien, podrás alimentarnos siempre”. Por los ojos de Nélida, la audiencia de Hija de la Laguna presencia la batalla social, cultural, económica y espiritual por esta laguna, su paisaje, y la gente que depende de ella, mientras enfrente la aniquilación a los manos de la minería. 

El poder de este documental radica en su cara humana, los eventos traumáticos que sucedieron, y en su capacidad de capturar y expresar la cosmovisión que apoya la lucha para preservar las lagunas de Cajamarca. El director, Ernesto Cabellos, logra ilustrar un estilo de vida y de ver el mundo totalmente distinto de lo que nosotros sabemos, pero lo que nos ayuda a explicar la resistencia feroz a la minería, una lucha que no se puede reducir meramente a las necesidades económicas. 

Hija de la Laguna se estrenó en 2015. Aún antes de llegar a la pantalla grande, consiguió el galardón de ser la película peruana más anticipada de la historia, acumulando más de 5 millones reproducciones y recibiendo varios premios internacionales. Quizás parecería inusual que un documental, y un documental sobre una laguna, recibiera tanta atención. Pero la anticipación, especialmente en Perú, fue aumentado por la memoria de los eventos en Cajamarca en 2012 que la película documenta. Cabellos captura el conflicto socio-económico que ocurrió cuando la empresa de minería, Yanacocha, propuso la construcción de una mina de oro en la zona de las lagunas de Conga, cerca de Cajamarca. Yanacocha, una empresa peruana-estadounidense, ya opera la sexta mayor mina de oro del mundo en la región de Cajamarca, y han surgido varios reportes de daño al medioambiente y de la contaminación de la zona cercana. 

El conflicto entre la corporación, con el apoyo del Estado, y la comunidad local culminó en la detención de docenas de activistas locales y al menos cinco muertes. En una escena de la película, vemos la policía nacional ataca brutalmente a manifestantes, incluso a curas, en la plaza mayor de Cajamarca después de la declaración del estado de emergencia en la región por el Presidente Humalla.

Para acercarse a la mentalidad de resistencia de la gente local, la película se narra por Nélida, una mujer joven quien proviene de una comunidad que depende de las aguas de las lagunas de Conga para sobrevivir. Nélida volvió a la universidad para estudiar el derecho para que pueda luchar contra la invasión de la minería en su territorio.  A través de la perspectiva de Nélida, la audiencia empieza a entender que el conflicto no se trata meramente de la conservación de una fuente de agua que es necesaria por la agricultura y la vida de los locales, sino de la protección de algo más espiritual y profundo: el espíritu de la laguna, y por extensión, Pachamama – madre tierra, la naturaleza en sí misma. 

La comunicación entre Nélida y la laguna, y las ofrendas que ella hace a Laguna Mamayacu, exponen la audiencia a una manera de ver al mundo y la conexión entre los humanos y la naturaleza que puede parecer bastante extraño a muchos. Es una cosmovisión que cuestiona fundamentalmente a la mentalidad extractivista y capitalista de las corporaciones mineras y de muchos gobiernos de estado en América Latina. 

Nélida describe la película como una oportunidad para la gente a entender este contacto con la naturaleza, la importancia de madre tierra y el agua, el acercamiento a la naturaleza que ella y su comunidad comparten.

El futuro potencial de la laguna y su entorno se demuestra en el contraste chocante entre los valles verdes de Cajamarca y el paisaje casi apocalíptico del pueblo de El Totoral en Bolivia. Es una comunidad devastado por la minería. Aunque vemos muchos hombres entrando la mina para trabajar, son las mujeres que narran esta historia. Hablan de una comunidad derrotada y destruida. El agua se fue: un solo grifo permanece para el pueblo entero. Los campos han perdido la fertilidad a causa de la falta de agua y la contaminación de la mina. Familias están destruidas porque mucha gente han huido de la devastación. Aquí, el argumento que las minas generan ‘booms’ para las economías locales fracasa frente la realidad de El Totoral.

El documental vuelve a Cajamarca donde vemos cómo la corporación empleaba guardias para vigilar y dar miedo a la gente local que vive en la tierra que quieren minar. A una abuela, que vivía en esa tierra por toda su vida, las guardias aterrorizaron física y psicológicamente para que salga de su territorio. Las protestas seguían creciendo, que provocó al gobierno a declarar un estado de emergencia para tomar control de la situación y dar paso a la inauguración de la mina. La película culmina en una confrontación dramática entre un grupo de gente local quien acamparon en las orillas de la laguna, y un escuadrón de policías armadas. Ese día, fueron las policías quien se retiraron. Al final, Nélida y su comunidad ganaron la lucha: el proyecto minería fue cancelado en 2016.

Sin embargo, aunque la comunidad de las lagunas de Conga ganaran su batalla, otras comunidades en Perú siguen luchando para proteger sus tierras y su estilo de vida contra las empresas extractivistas. En Arequipa, la gente local están en huelga indefinida actualmente contra una nueva mina, Tía María, que el gobierno ha aprobado. En Puno, manifestantes están luchando contra otra mina que amenaza esa región. En otros sitios, como El Totoral y Yanacocha, las comunidades perdieron sus batallas. Por eso, la película de Cabellos y las perspectivas de Nélida son más relevantes y valerosos que nunca.

La película fuerza a la audiencia a sopesar el valor económico, industrial y ecológico del agua y de la tierra con los elementos éticos y espirituales que permean la historia y la cultura de la región. ¿Merece sacrificar el agua, la tierra, y un vínculo espiritual con la naturaleza en el nombre del progreso y del crecimiento económico? La casa de producción de la película insiste en que el documental no es anti-minero, sino pro-agua. Sin embargo, no es difícil sentir que demasiado frecuentemente, son los intereses comerciales y extractivistas que están priorizados sobre los de la gente local, la historia, la tradición y la naturaleza.  

Se puede decir que Hija de la Laguna no brinda suficiente balanza a la polémica del extractivismo y los eventos de Cajamarca en 2012: no oímos el argumento a favor del crecimiento económico. Sin embargo, es este argumento que se presenta una y otra vez. Lo que hace esta película tan valerosa es cómo da voz a aquellos que usualmente son silenciados por los medios partidistas de la élite metropolitana, por una clase política que busca las ganancias económicas sobre cualquier cosa más, y por las grandes corporaciones quienes priorizan sólo la rentabilidad. 

LAFF no está aislado de los conflictos sociales y económicos que causan las industrias extractivistas. Muchos de nuestros beneficiarios provienen de zonas de conflicto social, o de áreas que el extractivismo ha marcado. La tasa de pobreza en Perú está relacionado indirectamente al hecho de que los políticos favorecen la inversión en industrias de extracción en vez de la educación y la salud, mientras las promesas de la inversión en la economía local por esas industrias son rotos porque los beneficios van fuera del país a las empresas foráneas, o hacia los bolsillos de políticos corruptos. Además, los problemas del alcoholismo son agravados por la destrucción de tierras de agricultura y las condiciones de trabajo feas que muchos hombres enfrentan. 

Hija de la Laguna ofrece una percepción valiosa a un área de conflicto que sigue afectando a Perú y otros países a través de América Latina. No es un caso aislado. La película es desoladora y hermosa a la vez. Recomendamos a todos que tienen un interés en los conflictos socioeconómicos y culturales, los derechos humanos y el extractivismo que vean este documental. Como la mirada afligida de Nélida, la mensaje de la película va a quedar contigo por mucho tiempo. 

Sources:

  1. http://encinta.utero.pe/2015/08/07/todo-lo-que-necesitas-saber-sobre-hija-de-la-laguna-eldocumental-que-le-gano-a-asu-mare/
  2. https://www.mining.com/web/here-are-the-worlds-top-10-gold-producing-mines/ ; Anaya, R. (2001). “Acute elemental mercury poisoning in three locations of the department of Cajamarca-Peru. In: Toxicology, Volume 164, Issue(1-3): p. 1-266, p. 69
  3. https://laprensa.peru.com/espectaculos/noticia-hija-laguna-pelicula-nelida-ayay-ernesto-cabelloscajamarca-49859
  4. https://peoplesdispatch.org/2019/07/23/protests-in-peru-against-tia-maria-mining-project-enters-second-week/
  5. https://laprensa.peru.com/espectaculos/noticia-hija-laguna-pelicula-nelida-ayay-ernesto-cabelloscajamarca-49859