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Every 24th June, the Incan Empire is reborn in the city of Cusco. Amongst the ruins of the Temple of the Sun and surrounded by monuments to the Spanish Empire which tried to erase the tradition, thousands of dancers and actors representing communities from all four corners of the Incan Empire re-enact Inti Raymi, the Festival of the Sun and the beginning of the Incan New Year. It’s a day of colour, music, dance, drama, endless food and drink, and great symbolism and significance for the indigenous communities of Peru. It’s a spectacle unlike any other anywhere in the world.

Inti Raymi in Plaza del Armas
Photo by: Thomas Pickford

June is a month of celebration here in Cusco: the streets become even more lively than usual, with marching bands, parades, fireworks, tantalising street food, traditional dances and an air of general excitement and pride in the city. However, all other celebrations fall short of the mass festivities which take place on the 24th: Inti Raymi. Tens of thousands of people – including cusqueñans, people from the surrounding valleys, and Peruvian and international tourists – gather in the city’s plazas to witness the re-construction of this ancient ceremony. 

Inti Raymi in Sacsayhuaman
Photo by: Thomas Pickford

Having arrived just last week to start volunteering at LAFF, the team and I were lucky enough witness the whirlwind of colour, dance, music and ritual that is Inti Raymi. It really was a sight to behold: the Plaza de Armas was flooded with the whole rainbow of colours as dancers and actors in traditional costumes re-enacted the thanksgiving to the sun and earth. Music filled the air, crowds jostled for position, and the great Inca made his solemn proclamations. We were entranced. The pageant continued in the atmospheric surroundings of Sacsayhuaman high above the valley of Cusco. An estimated 50,000 people perched on hilltops to get a view of the Festival of the Sun amongst the monumental ruins of the Incan citadel before heading to the fair which had sprung up across the surrounding hills. It was certainly a day to remember. 

The view from Sacsayhuaman
Photo by: Thomas Pickford

Although some Cusquenans complain that Inti Raymi has become too big, too dramatised, too ‘touristy’, there was no hiding from the pride that many people felt as the Rainbow Flag of Cusco and the indigenous peoples of Peru flew over the main plaza as indigenous culture was showcased and celebrated for all the world to see. 


Inti Raymi means ‘festival of the sun’ in Quechua, the language of the Incas. In the Incan cosmovision, the sun was the supreme god, the giver of life. It is thought that the great Incan Emperor, Pachacutéc, first instituted the festival in the 15th century to honour the sun on the day of the winter solstice, which the Incas marked as the beginning of the new year. It celebrated the rebirth of the sun and gave thanks for its life-giving power, praying for a good harvest in the year to come. Re-birth is an important concept: the Incas did not conceive of time as lineal, but cyclical, something which later clashed with the imposition of Christian time. It was also a political event: a way to confirm and reinforce the power of the Inca (since he was believed to have been sent by the sun), and to bring together the four suyos (regions) of Tawantinsuyo, the Incan Empire. The celebration’s political undertones remain present to this day.

Dancers in Sacsayhuaman
Photo by: Thomas Pickford


In 1572, the Spanish banned the celebration of Inti Raymi for its pagan symbolism and ritual. It wasn’t until 1944 when Inti Raymi was publically celebrated once again, after a group of Peruvian intellectuals saw the importance of reviving the festival not just as a means of attracting tourists to Cusco, but as a way of re-affirming indigenous culture and identity after centuries of oppression and inequality. In many ways, despite the theatricality and the tourist-orientated aspect of the festival today, it remains a means for which the indigenous peoples of the Cusco region can vindicate and celebrate their history, culture and identity in a country which is still marred by degrees of inequality and discrimination based on ethnicity. Inti Raymi is a symbolic and triumphant manifestation of pride, history, culture and identity. 

It was this aspect that moved me most when watching the ceremony in the Plaza de Armas. Surrounded by symbols of Catholicism and colonialism, the Incan culture lived on – and in a spectacular way. Despite the theatricality, the overwhelming crowds, and the emphasis on tourism, you still feel a genuine pride in the reconstruction of something so ancient and so meaningful. Speaking to people from Cusco, the excitement and sense of ownership and belonging was real. The rainbow flag flying above the Inca as he praised the sun and the apus (sacred mountains) keeping watch over the city is a moment to behold. It says: we remember, and we are proud of who we are. Modern Inti Raymi reconstructs and vindicates an identity and a culture which has suffered and continues to suffer oppression and inequality. 

Interestingly, in recent years, the government of Ecuador has promoted the celebration of Inti Raymi in its efforts to construct a nation and national identity based on the idea of plurinationality, indigeneity and inclusivity, building on the success of Cusco’s celebrations. 

The Peruvian and Rainbow Flag of Cusco fly above the Plaza de Armas after the celebrations
Photo by: Thomas Pickford

The rainbow flag is often misinterpreted by foreigners when they first arrive in the city as the LGBT Pride Flag, especially since las fiestas de Cusco coincide with Pride month. Locals will, understandably, promptly correct any such suggestion. But both flags carry similar messages and symbols: of togetherness in diversity, and of an obstinate will to re-affirm and celebrate an identity and culture that for too long has been suppressed. Inti Raymi and the symbolism surrounding it continues to be a political event, as much as a means to attract tourists and just have a good party!

All around the surrounding hills, families from el campo made traditional pachamanca: a dish which is cooked inside an oven made from the soil and rocks
Photo by: Thomas Pickford

Inti Raymi: Fiesta del Sol.

Cada 24 de julio, el imperio de los incas se renace en la ciudad de Cusco. Entre las ruinas del Templo del Sol y los monumentos al imperio español lo que intentaba a borrar esta cultura, miles de danzantes y actores desde comunidades de cada esquina del imperio Inca actúan de nuevo el Inti Raymi, la fiesta del sol y el inicio del nuevo año incaico. Es un día lleno de color, música, danza, drama, comida y bebida sin fines, y de gran simbolismo y significancia para las comunidades indígenas del Perú. Inti Raymi es un espectáculo sin paralelo. Tiene que verlo para creerlo.

Inti Raymi en Plaza del Armas
Foto por: Thomas Pickford

El mes de junio es de fiesta acá en Cusco: las calles se llenan de vida aún más que normal, con desfiles y procesiones, bandas de marcha, fuegos artificiales, comida callejera tentadora, danzas tradicionales, y un ambiente de orgullo y de emoción en la ciudad. Sin embargo, las demás fiestas no alcanzan los cumbres de espectáculo y animo de Inti Raymi. Docenas de miles de personas – cuales incluyen cusqueños, gente del campo, y turistas nacionales e internacionales – reúnen en las plazas de la ciudad para ser testigos a la representación de esta ceremonia vetusta.

Inti Raymi en Sacsayhuaman
Foto por: Thomas Pickford

Yo tenía la suerte, con el resto del nuevo equipo de LAFF, de mirar esta explosión de color, música, danza y ritual. Fue una experiencia realmente inolvidable. La Plaza de Armas fue inundado con un arcoíris de color y actividad, con miles de danzantes vestidos en disfraces tradicionales. Actuaron de nuevo el gran agradecimiento al dios sol y la tierra (Pachamama). La música llenaba el aire, gente empujaba para conseguir una buena vista, y el gran Inca pronunciaba sus proclamaciones solemnes. Nosotros estábamos totalmente absortos. Las festividades se continuaron hasta el entorno evocador y impresionante de Sacsayhuaman, que se encuentre encima del valle de Cusco, con vistas sobre todo la ciudad imperial. Se estimó que cincuenta mil personas se posaban en las colinas alrededor del complejo arqueológico para mirar la Fiesta del Sol, antes de ir a la feria que se había instalado en las colinas cercanas. Fue un día que recordaremos por muchos, muchos años. 

Vista de Sacsayhuaman
Foto por: Thomas Pickford

Aunque muchos cusqueños quejen que el Inti Raymi se haya hecho demasiado grande, demasiado dramático, y demasiado dirigido a los turistas, no se puede ignorar el orgullo que se sienten miles de personas mientras que la bandera de arcoíris de Cusco y los pueblos indígenas se vuela encima de la Plaza de Armas y se celebra la cultura indígena andina en frente de todo el mundo. 


Inti Raymi significa ‘la fiesta del sol’ en Quechua, el idioma de los Incas.  En la cosmovisión de los Incas, el sol era el dios supremo, el brindador de vida. Se cree que el gran imperador, Pachacutéc, fue el primero en establecer la fiesta en el siglo XV, para honorar al sol en el día del solsticio de invierno, lo que se creían era el principio del año nuevo. Se celebraba el renacimiento del sol, y agradecía por su poder de brindar la vida. Durante la fiesta, los Incas rezaba por una cosecha productiva. La idea de renacimiento es importante, ya que la concepción del tiempo de los Incas fue cíclico, algo que chocaba con la imposición del tiempo lineal cristiano. También, Inti Raymi era un evento político: destacaba y celebraba el poder del Inca (se creía que era el descendente del sol), y fortalecía los vínculos de los cuatro suyos (regiones) de Tawantinsuyo (el imperio). El mensaje político de fondo endurece hoy en día. 

Bailarines en Sacsayhuaman
Foto por: Thomas Pickford


En 1572, los españoles prohibieron la celebración de Inti Raymi, por su simbolismo pagano. Solo en el año 1944, la fiesta se restauró después de un grupo de intelectuales peruanos adivinó la importancia de resucitar la fiesta como una manera de atraer más turistas, sino también para reafirmar la cultura y la identidad indígena después de siglos de opresión y desigualdad. De muchas formas, a pesar de la teatralidad y la dirección hacia los turistas de la fiesta hoy en día, Inti Raymi permanece una manera en la que la gente indígena de Cusco puede vindicar y celebrar su historia, cultura e identidad en un país todavía marcado por la desigualdad y la discriminación basada en la etnicidad. Inti Raymi representa una manifestación simbólica y significativa del orgullo, la historia, la cultura y la identidad. 

La bandera peruana y arco iris de Cusco sobrevuela la Plaza de Armas después de las celebraciones.
Foto por: Thomas Pickford

Este aspecto me conmovió más que cualquier otro aspecto de la ceremonia en la Plaza de Armas. Entre los símbolos del Catolicismo y el colonialismo, la cultura incaica endureció, y de una manera espectacular. A pesar de la teatralidad, la multitud aplastante, y el énfasis obvio en el turismo, todavía se puede sentir el orgullo en la reconstrucción de algo tan antiguo y tan significante. Al hablar a personas de Cusco, se puede adivinar la emoción y el sentido real de posesión colectiva y de pertenencia. En el momento en que el Inca se para debajo de la bandera arcoíris y él alabanza al dios sol y los apus (montañas sagradas) que vigilan a la ciudad, se puede entender que es algo más de un ‘show’. Es una declaración: nosotros recordamos, y nos estamos orgullosos. El Inti Raymi moderno reconstruye y vindica una identidad y una cultura que han sufrido, y continúan sufriendo, la opresión y la desigualdad. 

Es interesante que en los años recientes, el gobierno de Ecuador ha empezado a promover la celebración de su propio Inti Raymi como parte de su esfuerzo de construir una nación y una identidad nacional que se basa en la idea de la plurinacionalidad, lo indígena, y la inclusividad. Ha mirado a Cusco para inspiración. 

Alrededor de las colinas circundantes, las familias del campo hicieron pachamanca tradicional: un plato que se cocina dentro de un horno hecho con tierra y rocas.
Foto por: Thomas Pickford

Mucha gente, especialmente los turistas, se equivocan cuando ven la bandera arcoíris al llegar en la ciudad de Cusco. Creen que es la bandera de Orgullo LGBT, especialmente cuando las fiestas de Cusco coinciden con el mes de Orgullo en otras partes. Los cusqueños, con cierto razón, corregirán inmediatamente esta equivocación. Pero ambas banderas llevan mensajes y símbolos parecidos: de  unidad en la diversidad, y de una voluntad obstinante de reafirmar y celebrar una identidad y una cultura que, por demasiado tiempo, ha sido reprimido. Inti Raymi, y el simbolismo que lleva, sigue siendo un evento político, tanto como una manera de atraer a los turistas y tener una gran fiesta.